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« Glow dans les chats noirs peut être vital dans la recherche sur le sida », a rapporté aujourd’hui le Daily Mirror. Plusieurs autres journaux ont également présenté les félins fluorescents, que les scientifiques ont créés par modification génétique.

Dans une étude publiée aujourd’hui, les scientifiques expliquent comment ils ont utilisé une nouvelle technique pour injecter des ovules de chat avec des gènes de fluorescence et de résistance au virus de l’immunodéficience féline (FIV), un équivalent chat du virus de l’immunodéficience humaine (VIH). Les chats qui ont reçu avec succès les gènes vont briller sous la lumière UV, indiquant qu’ils ont à la fois la fluorescence et les gènes de résistance au FIV. Alors que les scientifiques ont effectué des modifications de ce type chez d’autres espèces, c’est la première fois que la méthode a été utilisée avec succès chez un carnivore.

Bien que les chats aient reçu avec succès un gène qui a été trouvé pour combattre le FIV dans un laboratoire, le but principal de cette recherche était d’explorer une méthode de production de chats génétiquement modifiés qui pourrait être utilisée à l’avenir pour la recherche biomédicale. poursuite de la recherche sur le sida.

Bien que cette recherche future sur les chats pourrait éventuellement nous aider à développer des traitements contre le VIH et le SIDA, cette étude n’indique pas pour l’instant un moyen d’effectuer une thérapie génique humaine pour prévenir ou guérir le VIH. Il y a déjà eu des essais très limités de thérapie génique chez quelques patients infectés par le VIH, qui fournissent des preuves directement pertinentes en la matière.

D’où vient l’histoire?

L’étude a été réalisée par des chercheurs de la Mayo Clinic aux États-Unis et de l’Université de Yamaguchi au Japon. Il a été financé par les National Institutes of Health des États-Unis et publié dans la revue scientifique à comité de lecture Nature.

Naturellement, les médias se sont concentrés sur la modification des chats qui les a fait briller dans l’obscurité. Cette propriété était en fait juste un moyen d’évaluer si les chats avaient été modifiés avec succès pour porter un gène de résistance au virus. La couverture de certains articles a également surestimé les avantages potentiels de la recherche sur le VIH. Bien que les résultats aient une certaine pertinence, ils ne semblent pas présenter d’applications directes pour l’étude du VIH.

De quel type de recherche s’aggissait-t-il?

Les chercheurs affirment que la recherche sur les chats domestiques a un «potentiel distinctif» pour promouvoir la santé humaine et féline, avec plus de 250 conditions héréditaires communes aux chats et aux humains et plus de 90% des gènes félins identifiés ayant un équivalent humain. Compte tenu des parallèles entre les espèces, les chercheurs disent que les chats pourraient être utiles dans les expériences médicales et neurobiologiques, en particulier dans des conditions où les souris et les rats ne sont pas utiles. En particulier, disent-ils, le virus qui cause le SIDA félin (FIV) est génétiquement similaire et de plusieurs autres façons au VIH.

Les chercheurs affirment donc la nécessité d’une méthode pratique de production de chats génétiquement modifiés pour réaliser ce potentiel, car les méthodes actuellement utilisées pour générer des souris transgéniques ne sont pas réalisables chez les chats. Les méthodes de modification de la souris sont obtenues en injectant de l’ADN dans des œufs fécondés ou dans des cellules souches embryonnaires, mais cette recherche en laboratoire vise à explorer une autre méthode de transfert du matériel génétique aux chats.

Qu’est-ce que la recherche implique?

Les chercheurs ont obtenu les ovules non fécondés et le sperme des ovaires et des testicules des chats stérilisés. Ils ont utilisé un type de virus appelé lentivirus (lié aux virus qui causent le VIH et le FIV) pour transporter du matériel génétique qui serait introduit dans les œufs de chat non fécondés. Le virus portait un gène provenant de singes macaques qui contient les instructions pour produire une protéine qui pourrait empêcher les lentivirus tels que le FIV de se reproduire. Les chercheurs espéraient que l’ajout de ce gène pourrait rendre les chats résistants au FIV leucémie lymphoïde chronique.

Le virus portait également un gène de méduse contenant des instructions pour la fabrication d’une protéine fluorescente verte qui brillerait sous la lumière UV. Cela a permis aux chercheurs de suivre le succès de la modification des chats en recherchant des cellules fluorescentes. Un chat modifié avec succès devrait devenir vert, indiquant qu’il portait à la fois le gène de fluorescence et le gène de résistance aux virus.

Le lentivirus modifié a été directement injecté dans des œufs non fertilisés ou des œufs qui venaient d’être fécondés par FIV. L’injection des œufs non fécondés avant la réalisation de la FIV semblait produire des résultats plus uniformes, de sorte que cette approche a été utilisée par la suite.

Les œufs ont ensuite été fécondés en laboratoire et des embryons réussis ont été implantés chez des femelles adultes saines, qui ont été suivies pour toutes les grossesses et les naissances qui en résultaient. Les globules blancs de la progéniture résultante ont été testés pour la résistance au FIV.

Quels ont été les résultats de base?

Les chercheurs ont transféré de multiples embryons fécondés dans 22 femelles, et cinq de ces transferts ont donné lieu à des grossesses. Ces grossesses ont donné lieu à cinq naissances et trois chatons vivants et en bonne santé. Dans les cinq naissances, les chatons étaient transgéniques. Cela signifie que le gène de la protéine fluorescente et le gène de la résistance virale étaient actifs. Deux des chatons sont morts peu de temps après la naissance, et l’un des chatons mâles qui a vécu a eu quelques problèmes de santé, tels que des testicules non descendus et un problème de peau.

Les chercheurs ont recherché la présence de la protéine verte dans les cellules de divers sites du corps, y compris le sang, le sperme et les cellules de la bouche obtenues en grattant l’intérieur de la joue. Entre 15 et 80% des cellules de l’échantillon provenant de ces sites contenaient un gène de la protéine fluorescente verte active. La proportion de cellules contenant un gène de protéine fluorescente verte active a augmenté à mesure que les chats vieillissaient.

Il a été démontré que les globules blancs de ces animaux étaient résistants à la réplication du FIV en laboratoire.

Les spermatozoïdes de deux des chats transgéniques mâles semblaient être en bonne santé et étaient capables de produire une progéniture qui portait également les transgènes. Huit des neuf progénitures des mâles transgéniques étaient en vie et en bonne santé.

Comment les chercheurs ont-ils interprété les résultats?

Les chercheurs disent que l’expérience montre que les chats transgéniques peuvent être utilisés comme animaux de laboratoire pour la recherche biomédicale. Ils disent qu’ils ont atteint «des résultats uniformément transgéniques, qui réduisent le dépistage et le temps».

Ils ajoutent que le fait de pouvoir manipuler les gènes d’une espèce sensible au type de virus responsable du SIDA chez l’homme pourrait aider à tester le potentiel de la thérapie génique du VIH et à construire des modèles d’autres maladies.

Conclusion

Les chercheurs ont montré que cette méthode particulière de création de chats génétiquement modifiés est réussie et plus efficace que les méthodes précédemment essayées chez les chats. À l’avenir, il est possible que cette technologie puisse être utilisée pour étudier la FIV et déterminer si la thérapie génique pourrait être utilisée pour protéger les chats contre cette maladie. Cette recherche ultérieure peut également être utile pour suggérer des moyens de protéger les humains contre le VIH, un virus apparenté.

Cependant, il est important d’établir une distinction claire entre la production de chats génétiquement modifiés nés porteurs d’un gène de résistance au virus et l’utilisation de techniques telles que la thérapie génique pour aider à guérir ou bloquer les infections chez les chats ou les humains. Des essais expérimentaux ont déjà tenté d’utiliser la thérapie génique pour stopper les effets du VIH chez l’homme. C’est une prémisse technique et éthique très différente de la modification des gènes des gens pour les rendre résistants au VIH. Ainsi, plutôt que de nous dire comment prévenir ou traiter le FIV dans les populations de chats existantes ou, surtout, le VIH chez les humains, la recherche devrait être considérée comme une exploration de la façon dont les chats pourraient être utilisés dans la recherche expérimentale.

Dans l’ensemble, bien que ce type de recherche puisse être utile pour l’étude du VIH et du SIDA, des recherches beaucoup plus approfondies sont nécessaires avant de connaître le rôle des chats transgéniques dans ce domaine.

Le professeur Helen Sang et le professeur Bruce Whitelaw, de l’Institut Roslin de l’Université d’Edimbourg, ont examiné les implications de cette recherche. Ils disent: «Les chats sont sensibles au virus de l’immunodéficience féline (FIV), un parent proche du VIH, la cause du sida.» L’application de cette nouvelle technologie suggérée dans cet article est de développer l’utilisation de chats génétiquement modifiés pour l’étude de FIV, fournissant des informations précieuses pour l’étude du SIDA, ce qui pourrait être une application valable mais les utilisations de chats génétiquement modifiés comme modèles pour les maladies humaines seront probablement limitées et justifiées seulement si d’autres modèles, par exemple chez des animaux de laboratoire plus communément utilisés, comme les souris et les rats, ne conviennent pas. «